Một tháng trước khi AFF Cup 2016 khởi tranh, Fox Sport (phiên bản châu Á) đã tìm gặp Sam Schweingruber, HLV có thâm niên gắn bó gần 10 năm với bóng đá Campuchia. Theo ý kiến của Schweingruber, Vathanaka là cầu thủ duy nhất trong khu vực Đông Nam Á xứng đáng được so sánh với Messi và Ronaldo – những cầu thủ hàng đầu khu vực.

Câu chuyện ở đây rất rõ ràng, khi đặt đối tượng bàn luận dưới từng hệ quy chiếu khác nhau. Trong công cuộc phục hưng bóng đá, toàn bộ nền túc cầu Campuchia dựa vào Vathana. Nếu không phải chân sút 22 tuổi, thì không thể là ai khác. Thái vắng Dangda còn Bunmathan. Việt Nam vắng Công Vinh còn Thành Lương...

Nhưng Campuchia không thể vắng Vathanaka, vì anh ấy quan trọng với đội tuyển như Ronaldo với Bồ Đào Nha, Messi với Argentina. Tuy nhiên, điểm yếu của Vathanaka là khả năng tập trung trên sân tập. Một cầu thủ tay ngang, chuyển lên chuyên nghiệp từ sân bóng phổ thông, từ chối tham dự kỳ thi cuối cấp và không có ý định sắm sửa tấm bằng cấp nhà nghề nào tự cho mình cái quyền đó.

Đấy là suy nghĩ của Schweingruber. Cũng vì tính khí có phần “ngông cuồng” như mái tóc của mình, Vathanaka bị các đồng đội gọi là “ngôi sao youtube”. Vì trong một ngày đẹp trời, khi trạng thái hưng phấn, Vathanaka có thể thực hiện hàng loạt động tác kỹ thuật điêu luyện. Nhưng chẳng may có không vui, Vathanaka thi đấu như kẻ mất hồn.

Campuchia rất sợ điều ấy, vì sức sáng tạo của đội phụ thuộc hoàn toàn vào tiền đạo này, người đã ghi cả thảy 60 bàn trên mọi mặt trận trong năm 2015. Nhưng ít nhất tại AFF Cup 2016, Vathanaka đã cho thấy phần nào sự trưởng thành trong lối chơi và cả tính cách của mình. Cả ba bàn thắng của Campuchia sau hai lượt trận đều in dấu giày của Vathanaka, bao gồm 2 bàn và 1 kiến tạo.

Bàn thứ nhất, anh tiếp tục đi bóng mặc cho tất cả đã dừng lại. Đấy là sự trưởng thành về mặt nhận thức, khi Vathanaka quá tỉnh táo để nhớ rằng, tiếng còi của trọng tài chính mới là phán quyết cuối cùng. Bàn thứ hai, Vathanaka nhận bóng bên cánh phải. Thay vì vội vàng căng ngang vào trong, anh bình tĩnh đẩy bóng sang chận thuận, chạy thêm 2 nhịp trước khi tung cú sút mẫu mực. Đó là sự trưởng thành về kỹ thuật.

Bàn thứ ba, Vathanaka sau khi đã loại bỏ hậu vệ Myanmar bằng pha ngoặt bóng dẻo như kẹo, bình tĩnh nhìn về tuyến hai chứ không đẩy bóng cho tiền đạo cao nhất. Hàng thủ chủ nhà hoàn toàn bất ngờ, và khung thành thì đã mở toang. Đấy là sự trưởng thành về chiến thuật, về tinh thần đồng đội.

Campuchia đã bị loại, nhưng họ không phải kẻ thất bại nhục nhã: Một lối chơi có nét, giàu bản sắc và quyết tâm không bị coi là “kẻ lót đường” cho tới phút cuối. Trên tất cả, ngôi sao quốc dân Vathanaka đã chiếm trọn niềm tin yêu của NHM cũng như giới quan sát. ĐT Việt Nam ở lượt trận cuối phải rất dè chừng với Vathanaka, nếu không muốn nhận kết quả bất lợi, đồng nghĩa với nguy cơ chạm trán Thái Lan ngay từ bán kết.

Xem lại 2 bàn thắng của Vathanaka tại AFF cup 2016