Duy Mạnh đi cuối trong đoàn cầu thủ và ban huấn luyện khi rời sân sau trận chung kết U23 châu Á 2018 giữa ĐT Việt Nam với Uzbekistan. Bất ngờ hậu vệ gốc Đông Anh quyết định cắm lá cờ Tổ quốc lên tuyết trắng sân Thường Châu rồi cúi đầu chào...  

...Đã 1 năm trôi qua nhưng hình ảnh Cờ đỏ sao vàng trên tuyết trắng Thường châu với cái cúi đầu của Duy Mạnh vẫn còn in hằn trong trái tim của tất cả những người yêu bóng đá Việt Nam. 
 
Sau thất bại trước Uzbekistan ở phút 119, U23 Việt Nam lỡ mất chức vô địch châu Á. HLV Park Hang Seo động viên các học trò: "Các bạn ngẩng cao đầu lên. Chúng ta đã chiến đấu quá tuyệt vời và không có gì phải thất vọng cả". Duy Mạnh đã cúi đầu nhưng đó là khoảnh khắc duy nhất chúng ta thấy anh nghiêng mình trong màu áo U23 Việt Nam và sau này là ĐT Việt Nam. Mạnh xin cúi đầu trước Tổ quốc song anh không bao giờ đầu hàng trước mọi đối thủ.
 
Duy Mạnh có thể không cắt bóng giỏi như trung vệ Bùi Tiến Dũng, không chọn vị trí tốt bằng Nguyễn Thành Chung, kém Lục Xuân Hưng ở sự điềm tĩnh. Nhưng Duy Mạnh hơn cả 3 người đồng đội ấy bởi chính cái "gắt" làm nên thương hiệu của bản thân. Mạnh "gắt" không sợ bất kỳ đối thủ nào, anh luôn ra sân để hướng về chiến thắng.
 
Duy Mạnh trước Asian Cup 2019: Khẳng định vị thế
 
AFF Cup 2018 chứng kiến màn trình diễn đỉnh cao của Duy Mạnh và các đồng đội. Hàng thủ ĐT Việt Nam với Duy Mạnh, Quế Ngọc Hải, Trần Đình Trọng đã giúp thủ môn Văn Lâm giữ sạch lưới tại vòng bảng. Với Hải Quế đầy kinh nghiệp, Đình Trọng thừa khôn ngoan trong những pha đọc tình huống và cắt bóng, Duy Mạnh xông xáo và nhiệt huyết, sẵn sàng đấu tay đôi với những đối thủ ngang bướng nhất, HLV Park Hang Seo đã có một chân đế quá vững chắc để đưa ĐT Việt Nam tiến về đỉnh vinh quang Đông Nam Á.
 
Trong trận chung kết lượt đi AFF Cup 2018 trên đất Malaysia, Duy Mạnh khiến nhiều người lo lắng vì dám "bật lại" lối chơi xấu của các cầu thủ chủ nhà. Nhưng chúng ta đều có thể cảm nhận rằng, thủ quân Malaysia, Zaquan Adha (số 8) sau vài lần đấu tay đôi với Duy Mạnh đã ít nhiều phải thu mình lại. Tại Mỹ Đình trong trận chung kết lượt về, Zaquan Adha hoàn toàn "tắt điện" trước Duy Mạnh và đồng đội.
 
Điều đáng tiếc ở ASIAN Cup 2019 là Duy Mạnh sẽ không được đá cặp với người bạn thân Đình Trọng (chấn thương). Các đối thủ của ĐT Việt Nam là Iran, Iraq, Yemen cũng khó khăn hơn rất nhiều so với Malaysia hay trước đó là các đội U23. Nhưng đó lại là một cơ hội để Duy Mạnh trưởng thành hơn, bản lĩnh hơn. 
 
Tất nhiên, vinh quang không dành cho kẻ lười biếng và sợ thất bại. Năm 2016, Duy Mạnh từng trật khớp đầu gối, ngồi dự bị 8 tháng trời và mất luôn suất dự AFF Cup. Sau những cú vấp, ở tuổi 22, Duy Mạnh đang có một vị trí không thể thay thế trong đội hình ĐT Việt Nam.