Lần đầu tiên trở lại sân Thống Nhất kể từ sau Cúp Giao hữu quốc tế NutiFood 2014 diễn ra cách đây gần 2 năm, đội trưởng U21 Gia Lai, Trần Hữu Đông Triều không giấu được sự hồi hộp. Ở trận mở màn vòng chung kết (VCK) Giải Bóng đá U21 quốc gia Báo Thanh Niên – Cúp Clear Men 2015, U21 Gia Lai phải chạm trán chủ nhà U21 TP HCM (VTV6 truyền hình trực tiếp) lúc 16 giờ ngày 22-10 trên sân Thống Nhất.

Đông Triều tâm sự: “Đây là lần đầu tiên tôi và một số thành viên khác trong Học viện HAGL – Arsenal – JMG như Tiến Hoài, Anh Tài hay Nguyễn Lam được tham dự những trận đấu ở VCK U21 quốc gia. Càng hồi hộp hơn bởi sau gần 2 năm, chúng tôi lại được chơi bóng trên sân Thống Nhất giữa những CĐV bóng đá TP HCM cuồng nhiệt. Chưa kể, U21 TP HCM là đội chủ nhà, tuy quen mà lại rất lạ và khó lường nên cũng khá lo lắng.”

Nói U21 TP HCM vừa quen vừa lạ bởi đội bóng do HLV Phùng Thanh Phương dẫn dắt tập hợp từ 15 cầu thủ được đào tạo từ tuyến trẻ TP HCM, 3 cầu thủ đang đá Giải Hạng nhất quốc gia cho CLB Bóng đá TP HCM và 4 gương mặt mượn từ Tây Ninh. Trong số đó, Đông Triều không xa lạ gì thủ môn Trần Minh Toàn và hậu vệ Anh Thi, 2 đồng đội từng cùng hậu vệ HAGL thi đấu trong màu áo đội tuyển U19 Việt Nam năm 2014.

Bản thânTriều nhận xét qua báo chí: “Toàn và Thi quá hiểu chúng tôi, ngược lại chúng tôi cũng chẳng xa lạ họ. Có điều, những thành viên còn lại của U21 TP HCM vẫn còn là bí ẩn. Vì thế, U21 Gia Lai phải chơi thật cảnh giác.”

Với việc được HLV trưởng Trần Duy Quang giao chiếc băng đội trưởng U21 Gia Lai, Đông Triều hiểu rõ trọng trách dẫn dắt đội bóng tiến đến trận đấu cuối cùng của giải. Điều này sẽ không dễ dàng, nhất là ở bảng A, ngoài TP HCM là chủ nhà thì hai đội còn lại là An Giang và Thừa Thiên – Huế đều đứng đầu vòng loại các bảng nên sức mạnh không kém Gia Lai, đội bóng có 3/4 lực lượng thuộc lứa năng khiếu HAGL, chỉ bổ sung thêm 6 cầu thủ đang thuộc biên chế đội 1. Dù vậy, Đông Triều vẫn bày tỏ sự tự tin sau những gì cả đội đã thể hiện ở vòng loại bảng.

Hậu vệ người Quảng Nam chia sẻ: “U21 Gia Lai chỉ về nhì ở vòng loại bảng nhưng cả đội đã tìm được sự ăn ý. Tôi hy vọng trong lần đầu dự giải U21 quốc gia sẽ đạt được một thành tích nào đó.” Ở vòng loại bảng, dù đá trung vệ nhưng Đông Triều vẫn để lại dấu ấn rõ nét nhất trong lối chơi của U21 Gia Lai. Sau khi “lỡ chân” đá phản lưới nhà ở trận thua U21 Bình Định 0-1, chính Đông Triều chuộc lỗi với bàn thắng quyết định giúp U21 Gia Lai thắng Đắk Lắk 2-0, giành vé dự VCK với tư cách đội nhì bảng có thành tích tốt.