Với mục tiêu vảo vệ ngôi vô địch Giải U21 quốc tế, U21 HAGL đã có mặt sớm tại TP.HCM để chuẩn bị cho giải đấu. Chiều 18/12, HLV Guillaume Graechen cùng các học trò đã có mặt trên khán đài dự trận đấu mở màn của giải đấu là cuộc đối đầu giữa U21 Thái Lan vs U21 Gangwon (Hàn Quốc). Trước thềm giải đấu, cả 2 đội đều lớn tiếng cảnh báo U21 HAGL về khả năng cạnh tranh chức vô địch. 
 
Công Phượng, Xuân Trường cùng các đồng đội để ý kĩ U21 Thái Lan và U21 Gangwon thi đấu bởi đây chính là 2 đối thủ của họ sẽ gặp ở vòng bảng vào ngày 20 và 22/12 tới. Tuy nhiên, xem xong trận đấu này, U21 HAGL chỉ coi U21 Thái Lan là đối thủ chính bởi Gangwon quá yếu khi để thua 2-6 trong trận đầu ra quân. 
 
Do đó, tấm vé vào bán kết bảng B Giải U21 quốc tế 2016 rất có thể sẽ là U21 Thái Lan và U21 HAGL. Bên cạnh đó, đoàn quân của HLV Guillaume Graechen không thể xem thường U21 Thái Lan ở giải đấu năm nay. Còn nhớ, tại giải U21 quốc tế 2014, Công Phượng và các đồng đội đã đánh bại U21 Thái Lan với tỷ số 3-0 qua đó giành chức vô địch. Sau giải đấu, đội U21 Thái Lan vẫn nung nấu ý định sẽ "báo thù" trong một giải gần nhất. 
 
Và cơ hội của họ đã đến. Coi Giải U21 quốc tế 2016 là dịp để kiểm nghiệm lực lượng để hướng đến SEA Games 29, U21 Thái Lan đã mang sang Việt Nam đội hình mạnh nhất và họ sớm thể hiện được sức mạnh bằng chiến thắng 6-2 ở trận mở màn trước U21 Gang Won. 
 
Vào lúc 19h00 ngày 20/12, U21 HAGL chính thức xuất trận bằng cuộc đối đầu với U21 Thái Lan. Lúc đó, đội nào mạnh, yếu sẽ được chứng minh qua 90 phút thi đấu trên sân. Người hâm mộ vẫn tin Công Phượng và các đồng đội sẽ đánh bại người Thái thêm lần nữa.