Mục tiêu trọng điểm của bóng đá nước nhà trong năm 2017 là vòng loại Asian Cup và chiến dịch săn vàng Sea Games trên đất Malaysia.

Trong bản báo cáo đúc rút kinh nghiệm sau AFF Suzuki Cup 2016, Hữu Thắng đã đặc biệt đề cập tới việc xây dựng lực lượng kế cận để thay thế các trụ cột như Công Vinh, Đình Luật, Thành Lương đã từ giã ĐTQG. Chính vì vậy, ưu tiên hàng đầu của ông là trẻ hóa lực lượng.

Giải U21 quốc tế báo Thanh Niên từ lâu được coi là sân chơi chất lượng cho các cầu thủ trẻ thi thố, thể hiện năng lực trước các nhà tuyển trạch trong nước và quốc tế. Đây cũng chính là sân chơi mà những Công Phượng, Tuấn Anh, Xuân Trường đã chinh phục trái tim người hâm mộ nước nhà bằng chức vô địch ở hai giải đấu gần đây.

Giải đấu năm nay được dự đoán khá chất lượng khi lứa U21 HAGL đang vào độ chín. Những Xuân Trường, Công Phượng, Văn Toàn, Văn Thanh tỏ ra tiến bộ vượt bậc sau khi trải qua chiến dịch AFF Suzuki Cup 2016 cùng ĐTQG.

Bên cạnh đó, HLV Hữu Thắng cũng sẽ xem giò đội U21 Việt Nam hết sức kỹ càng. Những cái tên Văn Đại, Tiến Dũng, Văn Hậu cùng với những tuyển thủ U22 Việt Nam như Đức Huy, Trùm Tỉnh, Lâm Ti Phông hứa hẹn sẽ tỏa sáng trên sân Thống Nhất những ngày tới.

Đặc biệt, người hâm mộ nước nhà cũng nóng lòng chứng kiến tài nghệ của lứa U19 gồm những Đức Chinh, Trần Thành vừa làm nên lịch sử khi giành quyền vào VCK U20 thế giới. 

Giải U21 quốc tế 2016 sẽ được diễn ra trên sân vận động Thống Nhất, TP.HCM từ ngày 18 - 27/12. Đây là lần thứ 9 giải đấu được tổ chức.

Trong hai giải đấu gần đây nhất, các lứa U19 và U21 HAGL đều giành chức vô địch một cách thuyết phục khi hạ các đối thủ đến từ Thái Lan và Hàn Quốc ở trận chung kết.

Giải năm nay có 6 đội bóng và chia làm hai bảng. Bảng A gồm U.21 Việt Nam, Yokohama FC (Nhật Bản) và U21 Myanmar. Bảng B có ĐKVĐ U21 HAGL, U.21 Thái Lan và Gangwon (Hàn Quốc).