8 đội bóng châu Âu phải đẩy nhau vào hoàn cảnh chẳng hề mong muốn. Cả Italia, Thụy Điển, Đan Mạch, CH Ireland, Croatia, Hy Lạp, Bắc Ireland hoặc Thụy Sỹ đều có thể giành được vé đi thẳng đến Nga, nếu như họ thuộc về một lục địa khác. Thế nhưng vào thời điểm này, tất cả đều phải sẵn sàng đi vào cửa tử để tìm đường sống.

8 đội bóng này chia ra làm 4 cặp đấu. Dĩ nhiên, điều mà ngay cả các quan chức của LĐBĐ thế giới cũng không mong muốn đã xảy ra. Việc Italia phải đụng độ Thụy Điển ở vòng play-off là cơn ác mộng với tất cả. Vào thời điểm này, không ai có thể lường trước kết quả cuối cùng ra sao.

Nếu Italia giành chiến thắng, World Cup 2018 sẽ vắng đi Thụy Điển - một đội bóng cá tính, thú vị và thực sự đáng xem. Nhưng sẽ còn tồi tệ hơn nữa nếu World Cup không có Italia - 1 trong 3 đội bóng giàu thành tích nhất. Italia có lợi thế đôi chút. Nhà vô địch World Cup 2006 được chơi trận lượt đi ở sân đối phương rạng sáng ngày 11/11, trước khi bước vào trận tái đấu tại Giuseppe Meazza rạng sáng ngày 14/11.

Buffon sẽ giải nghệ sau World Cup 2018, nhưng với điều kiện là Italia phải giành được vé play-off. Người Ý nợ Buffon một lời cảm ơn. Và không lời cảm ơn nào có ý nghĩa hơn tấm vé đến Nga hè năm sau. Nhưng không phải bỗng dưng mà Thụy Điển có thể đá văng Hà Lan ở vòng bảng, thậm chí suýt chút nữa vượt mặt người Pháp. Victor Lindelof dù không chơi tốt ở MU, nhưng lại là nguồn sống của đội bóng Bắc Âu với sự chắc chắn lạ thường nơi hàng thủ.

Người Italia từng có một cột mốc đen tối liên quan đến Thụy Điển, ở EURO 2004. Năm đó, Italia bị loại ngay từ vòng bảng dù có cùng điểm số so với Thụy Điển và Đan Mạch, nhưng kém về đối đầu. Bàn thắng gỡ hòa theo kiểu kung-fu của Ibrahimovic đã đưa người Ý về nước đầy tủi nhục. Sau 13 năm, người Thụy Điển lại đang mong chờ một cú sốc tương tự, khi mà chất lượng tuyển Italia không còn tốt như chính họ trong quá khứ.

Ở các cặp đấu khác, việc Hy Lạp và Croatia phải loại bỏ nhau cũng là điều đáng tiếc. Nếu Croatia sở hữu hàng công cực khủng với những siê sao ở mặt trận tấn công như Mandzukic, Perisic, Modric, Rakitic, Kovacic. Thì ngược lại, Hy Lạp luôn có điểm mạnh là hệ thống phòng ngự rắn chắc, được định hình từ chiến tích vô địch EURO 2004 vô tiền khoáng hậu cùng Otto Rehhagel.

Châu Âu nổi sóng với những trận chiến đỉnh cao, nhưng châu Phi cũng không hề kém độ nảy lửa. Bờ Biển Ngà, Cameroon, Algeria, Nigeria, Senegal hay Nam Phi có thể gây ra khó khăn cho bất cứ ông lớn nào tại World Cup 2018. Vì thế, việc lục địa đen phải tự loại bỏ bớt một số đại diện ưu tú cũng là điều đáng tiếc.

Cặp đấu Bờ Biển Ngà - Morocco, Algeria - Nigeria, Nam Phi - Senegal rất đáng chú ý. Trong số này, Bờ Biển Ngà được đánh giá cao nhờ kinh nghiệm trận mạc và một số gương mặt sáng giá, đang có phong độ tốt như Zaha, Doumbia, Gervinho...

Hai cặp đấu khác giữa các đội bóng Nam Mỹ, Bắc Trung Mỹ với các đại diện của châu Á và châu Đại Dương sẽ quyết định thêm 2 vé dự vòng chung kết mùa hè 2018. Cả châu Á đang cổ vũ cho Australia trong cuộc đọ sức với Honduras. Trong khi đó, Peru sáng cửa dự World Cup 2018 do chỉ phải gặp New Zealand.

Các trận lượt đi vòng play-off World Cup 2018 sẽ diễn ra lượt đi vào rạng sáng ngày 10, 11, 12/11 và tái đấu vào rạng sáng ngày 13, 14, 15/11 (theo giờ Việt Nam).