Báo động đỏ lúc này là Hà Lan. Quê hương của các HLV huyền thoại vẫn chưa tìm được thuyền trưởng ưng ý, sau sự ra đi của Louis Van Gaal. Guus Hiddink, Danny Blind đều đã thất bại, và ấn kiếm giờ được trao vào tay Dick Advocaat, người từng được bổ nhiệm hai lần, trước World Cup 1994 và Euro 2004.

 
Tuy nhiên, lứa cầu thủ trong tay Advocaat có thể coi là kém so với thế hệ từng đưa “Cơn lốc màu da cam” vào chung kết World Cup 2010. Hà Lan hiện không còn ngôi sao nào đẳng cấp thế giới. Cái tên đáng chú ý nhất, Arjen Robben đã 33 tuổi, và không thể là chỗ dựa lâu dài cho đàn em.
 
Với một đội hình xập xệ như vậy, đệ tam anh hào World Cup 2014 chật vật ở vòng loại là điều dễ hiểu. Họ tạm xếp thứ ba, kém hai đội đầu bảng là Pháp và Thụy Điển lần lượt 4 và 3 điểm. Hy vọng mong manh của Robben cùng đồng đội là trận đối đầu trực tiếp với đại diện Bắc Âu ở lượt đấu cuối. Nếu thắng và giành trọn 3 điểm ở chuyến làm khách của Belarus trước đó, họ còn cơ hội dự vòng play-off khu vực châu Âu.
 
Nguy ngập chẳng kém Hà Lan là Argentina, đội về nhì ở kỳ World Cup gần nhất. Messi cùng đồng đội có một vòng loại tệ hại khi nhiều lần thất bại trước những đội dưới cơ, để rồi khi chỉ còn 2 trận nữa là kết thúc vòng loại, họ tạm đứng thứ năm khu vực Nam Mỹ, vị trí chỉ đủ tranh vé vớt với đại diện châu Đại Dương.
 
Điều đáng nói, đội bóng xứ tango chưa chắc giữ được suất đá play-off bởi họ chỉ hơn Chile xếp ngay sau đúng 1 điểm. Nếu không thể cải thiện phong độ, sau khi không thắng trận nào trong 3 lượt đấu gần nhất tại vòng loại World Cup 2018, khả năng mất vé đến Nga của Argentina là có cơ sở.
 
Căn bệnh của đại diện Nam Mỹ gần giống với Hà Lan, đó là họ không tìm được một HLV đủ tài năng để trao niềm tin. Gerardo Martino, Edgardo Bauza lần lượt bị sa thải khi vòng loại World Cup 2018 chưa hạ màn. Jorge Sampaoli là cái tên mới nhất được bổ nhiệm, nhưng cựu HLV Sevilla chưa chứng tỏ được gì nhiều ở các trận đấu chính thức. Dấu ấn lớn nhất của ông là chiến thắng 1-0 trước Brazil trên đất Australia, tại một trận giao hữu.
 
Ngoài Hà Lan và Argentina ngấp nghé khu vực nguy hiểm, nhiều tên tuổi lớn khác của bóng đá châu Âu sẽ phải chơi trò may rủi để tìm vé đến Nga mùa hè sang năm. Đó là Bồ Đào Nha, xứ Wales và Italy. Cả ba đội tuyển này đều đang đứng nhì bảng tại vòng loại khu vực châu Âu. Họ buộc phải loại lẫn nhau trong vòng play-off, với hình thức bốc thăm là ngẫu nhiên để chọn đối thủ.
 
Vòng play-off World Cup 2014 từng chứng kiến trận cầu sinh tử giữa Bồ Đào Nha và Thụy Điển. Hai ngôi sao hàng đầu thế giới là Cristiano Ronaldo và Zlatan Ibrahimovic thi nhau lập công khiến người hâm mộ có phần nuối tiếc khi không được xem cầu thủ 11 lần giành Quả bóng vàng Thụy Điển tranh tài ở sân chơi bóng đá lớn nhất hành tinh.
 
Câu chuyện ấy có thể lặp lại trong vòng loại năm nay, khi những nền bóng đá hạng trung của châu Âu như Thụy Sỹ, Serbia, Ba Lan, Iceland bay cao, còn những ông kẹ một thời lại ngủ quên quá lâu trên chiến thắng.